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美德科学家欲复活3.8万年前穴居古人

2005年,一个由日本和俄罗斯科学家组成的国际科研小组声称要用西伯利亚冰冻层的猛犸象遗骸提取DNA,复活这种早已灭绝的动物,更有科学家想要将恐龙复活,建造真正的侏罗纪公园。虽然该不该复活已灭绝的动物引起了不少争议,但人们的好奇心还是希望能看到这些已经灭绝庞然大物活生生的出现在我们面前。一说到复活动物已经不算稀奇,不过如果有一天我们在街上逛着却碰到了人类3.8万年前长脸阔胸的近邻“穴居人”,不知道会是怎样的一幅场景。美国和德国的科学家们就正在破译3.8万年前“穴居人”的遗传密码,希望能够找到人类进化史中的一个谜团,甚至希望能够复活穴居人。
穴居人的葬礼

  两年破译遗传密码寻找与人类0.04%的不同

  《纽约时报》8月1日报道,德国莱希比马克斯-普朗克人类进化研究院的科学家和美国454生命科学公司计划用两年的时间破译穴居人的遗传密码。此次破译密码直接目的有三:希望通过破译穴居人的遗传密码找到他们在人类进化史上扮演什么样的角色;作为人类的近亲,他们是否与人类“通婚”,如果有,他们的后代怎样了;破译了密码,寻找穴居人与人类的不同,可以为预防人类疾病提供线索。

  穴居人和人类在50万年前是有着共同祖先的,30万年前到3万年前,穴居人一直统治着欧洲大陆,直到人类取代了他们的位置。1856年8月,首具穴居人化石在德国杜塞尔多夫附近的尼安德特河谷上游一处洞穴被发现。在至今的150年间,科学家们不懈的从这些古人种“身上”寻找人类进化的足迹。

  德美两国的科学家们打算先从距今4.5万年的穴居人骨骼上提取DNA数据,破译遗传密码,这些骨骼是从克罗地亚发现的。其他地方发现的骨骼将随后一一分析。

  科学家们希望通过对比黑猩猩、人类和穴居人的DNA发现是什么样的基因造就了具有人性的人类。通过以前的基因分析工作,黑猩猩和人的基因仅有1%的差别,而在这1%里,穴居人和人类有96%是相同的,另外的4%是和黑猩猩一样的。德国马克斯-普朗克人研究院的斯沃特·帕博说:“对这些不同和相同的对比,科学家们希望找到人类进化的明显特征,甚至是人类的认知能力如何形成。”

  至今这0.04%的不同到底是什么还有待于遗传密码的破解,这一谜团将给科学家带来多少惊喜,我们拭目以待。

  百分之三的希望复原穴居人样貌

  破译穴居人的遗传密码,和之前我们报道过的破译猛犸象的遗传密码是一样的。通过遗传密码的破译,科学家可以寻找史前人类进化的线索,还可以证明人类和穴居人是否进行过交配,穴居人是否有类似语言的发音系统,穴居人的大脑有着怎样的结构,他们的皮肤是深色还是浅色,他们的人口结构又是怎样?

  帕博博士认为,遗传密码的破译将揭开这些谜团,甚至科学家争论最多的穴居人是否有语言这个问题也可能迎刃而解。目前他们正在对一段已知的基因片断作更多的研究,这段片断被称作FOXP2,它的变异体相信是现今人类语言形成有极大的关系。另外在4.5万年前,人类从非洲大陆迁徙到欧洲大陆时,是否与穴居人交配,或者使用非常手段取代了穴居人的位置。如果他们之间有过交配史,那么在他们之间交换的遗传物质中就会找到有利于人类进化发展的基因。例如,穴居人在几十万间已经适应了欧洲天寒地冻的气候,如果人类得到了他们的基因,这就是人类抵御疾病顺利度过最后一次冰川期的绝好证据。

穴居人的想象复原图

  但是想要证明这些,科学家们必须要得到穴居人完整的基因数据。但是由于大多数穴居人的化石时间太过久远,他们的DNA都因为遭到细菌腐蚀或人类学家的触摸而受到污染。在一些化石中,甚至只有3%的DNA属于穴居人。不过幸运的是,在克罗地亚山洞发现的这具4.5万年前的穴居人化石保存得非常完好,几乎没有被污染。他们将用454生命科学公司的一台新型排序工具对这些DNA进行分析排序。他们已经从克罗地亚穴居人的腿骨化石上破译出了100万对DNA链。

  在接下来的研究中,他们将继续这样的工作,然后将这些片断拼接起来,得到穴居人完整的DNA。

  复活!让穴居人走在钢筋水泥的世界里

  帕博博士和他的同事们除了达成以上提到的这些目的,他们也不禁想到了更加令人兴奋的事。就像日俄的科学家想要复活猛犸象一样,他们也想到了一点,一旦得到穴居人完整的DNA数据,让时间倒流,让这个已经灭绝的人种复活并不难!

  如果帕博能够重建穴居人的染色体,从技术上来讲,就可以将它们植入去除了人类染色体的受精卵细胞中,然后找到一个志愿者孕育这个生命。但是和克隆人一样,一旦一个穴居人婴儿来到这个世界上,必将引发伦理道德的争论。帕博说,这将是令人着迷的实验,但从伦理上讲这个实验是无法进行的。

  事实上这个想法即出,就遭到了伦理学家的批判。美国达特莫斯大学的一名伦理学家罗纳德·格林说:“我首先想到的是,一个婴儿出生后他却和这个世界没有任何关系他会怎样?他曾是人类的竞争者。我们不能自己在这个世界上创造出两个人种来。”格林还说,复活穴居人是历史的倒退,道德的争论会无休止。人类的好奇心将给两个人种带来共同的灾难。

  报道回顾

  复活猛犸象建立侏罗纪公园

  本报去年对猛犸象复活被提上日程一事进行了报道。该不该复活已经灭绝的动物是科学界与伦理争论的焦点,然而在科学技术本身,也还有三个难题需要解决:提取完整的DNA;突破细胞核移植的技术难题;借腹怀胎突破排斥反应的难题。

  目前猛犸象的基因破译工作十分顺利,已经有部分遗传密码被破解,但这对复活猛犸象来说来距离还很遥远。解决这三个技术难题依然有很漫长的路。

  如果科学家们成功的突破了这些难题,在动物园里看到猛犸象恐怕不是梦想,就连恐龙也可能重回地球。也许侏罗纪公园就要从荧幕搬到现实中。而复活穴居人应该生活在哪里?

 

 

 

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